What We are Losing, What We are Learning: Early Reflections from Bolivia on the COVID-19 Pandemic

12 May 2020

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By Stephen Taranto, Sendas Altas | La Paz on Foot

In our line of work, it is a challenge to write a headline that comes across as negative. After all, our ambition is to share the unique, superlative, positive and perhaps even transformative aspects of the natural and cultural landscapes covering our magnificent planet. But in this brand new age of COVID-19, it’s tough to find many silver linings in the clouds hanging over travel and tourism. So many of us have worked so hard for so many years and “poof” it all seems to be on the verge of blowing away in the plague-stricken winds now circling the globe, winds that only seem to exacerbate many of the various pre-existing conflicts and inequalities that have worsened in recent years. 

We stand to lose so much in this new, evolving reality, but at the same time, and despite how difficult it might be to think forward right now, we also stand to learn a great deal about our particular weaknesses and strengths and how we might have a fighting chance to make it through. Through to exactly what is hard to say at this point, but there will be a day when we can say that the crests of new coronavirus cases and the associated loss of life in indigenous and rural communities, cities, regions and countries around the world begins to fall and the severity of the pandemic is in decline.

When I think about Bolivia and the greater Central Andes region, where our company Sendas Altas works, I can think of so many things that we will lose if travel and tourism is severely impacted or disappears in the economic and cultural transformations that are inevitable in the coming months and years. To be sure, some of those things might be good to lose and while I don’t want to paint over the negative impacts travel has on the planet and its natural and cultural communities it would be dishonest to ignore the fact that tourism can cause harm.

Many travel experiences, for example, have extremely high energy costs and thus contribute to climate change and there are clear links between some kinds of tourism and human and wildlife trafficking, among other harmful practices. Overtourism is wreaking havoc on hundreds of natural and cultural heritage sites around the world and problems such as food waste and the unfettered use of plastics are lingering and growing challenges for us all. As practitioners of responsible tourism, we know and are concerned about such activities but all the same and in comparison to economic activities such as mining and industrial agriculture the positive impacts far outweigh the negative ones, calling us to do better.

So what are we afraid of losing? The list is a long one. Without tourism, we will lose protected area entrance fees, dignified and fairly paid work for guides and drivers, environmentally-responsible, family-owned lodgings and restaurants whose chefs are committed to using locally sourced ingredients...all in some of the most biologically and culturally rich and diverse landscapes on the planet, landscapes where inequality, corruption and lack of funds often keep such places from being adequately protected by local and national governments. We will lose hundreds if not thousands of jobs, some formal and others not, in hundreds of cities, towns, villages and hamlets where local communities have placed their bets on opening their homes to travelers from around the world. 

We will also lose a deep source of support for the preservation of the cultural heritage of the Andes and the Amazon, the traditional farming systems that brought the world potatoes and quinoa, the ancestral music that lifts our spirits as high as the condor, the ancient rituals in their modern-day forms, the intricate handicrafts and beneath it all the sets of knowledge of these important parts of identities here and around the world. This is not to say that tourism and travel is the only reason or way to keep cultural heritage alive, but it certainly contributes a great deal to the often fragile sustainability of ancestral communities and their lifeways, especially if carried out responsibly.

Travelers come to the Central Andes to experience and participate in, for just a moment, the living history of the Andean people and their admirable and on-going struggles for postcolonial justice; to glimpse and perhaps venture into the snow-covered peaks of the world’s longest mountain chain; to literally touch, taste and feel the rich agricultural and gastronomic diversity of one of the world’s great centers of crop domestication; to admire the complex textile traditions Aymara and Quechua master weavers; to witness mega-diverse tropical forests and their inhabitants and to glide across the shimmering, lunar landscapes and below the galaxy-studded night skies of the great Uyuni Salt Flats and much, much more. 

To be able to share all of that with our visitors in respectful, sustainable ways depends upon long-term, horizontal and transparent relationships that not only cross geographic boundaries of all kinds but also cultural and technological boundaries that can be just as challenging to surmount. Right now we are at risk of losing the decades long, hard work of building and maintaining vast networks of partners all working to share and showcase the best of our region. The longer tourism is in hibernation, the harder it becomes to keep those relationships active and alive and the more likely it is that our partners find themselves forced to transition into alternatives.

Yes, it is a lot to lose and those of us convinced that what we do is on the front lines of cultural and natural resource conservation are having to reckon with the potentially ephemeral nature of our work. The shut-down of local and international travel and most of the components of our worlds of work other than the virtual ones where we find ourselves stranded today have meant an almost instantaneous stop of everything we do, everywhere we do it, in a matter of days.

But we can’t just sit there watching it all fall apart, despite the fact that the “return to normality” that we are waiting for is not going to take place. The coronavirus pandemic is not only causing immediate and drastic changes to how we live and work but will bring long-term changes to the human experience and project, such as it is, everywhere. And lest we forget there are plenty of other crises being faced by humanity that have existed for decades if not centuries before this and that make the suggestion of returning to how things were before the virus swept across the planet not only impossible but offensive to consider. 

We have no choice but to reassess how we are going to define and practice travel in the future both as travelers and as those who are on the ground doing our best to ensure that tourism is a source of health, resilience and respect in the world. This means that as conditions permit we have to learn from this existential moment and apply what we are learning in concrete, efficient and sustainable ways.

So what are we learning? Certainly it depends on where one is in the tourism and travel networks that crisscross the planet and cybersphere. What a novice or life-long traveler in Berlin or Shanghai is learning is one thing, while an independent travel planner unexpectedly working from home in Boise is learning another. Companies specializing in cruises, big and small, are clearly faced with unique challenges at this moment while natural and cultural history guides are being confronted with their own lessons. Trade associations, airlines, restaurants, hotels, museums, arenas and on and on will each have to assess the impacts of the pandemic on their livelihoods and what it will mean for them going forward. 

Small and medium incoming tour operators such as ours and the hundreds of similar operations that exist and work on every continent are often the actors that hold the local networks together because we are the nexus between travelers and their activities on the ground when they visit our communities, cities, protected areas, markets and beaches. We are learning a lot, quickly, and from all sides. 

We are learning how effective and efficient our financial management has been and what it means for our companies, our employees and our shared future. We are learning how strong, trusting and resilient our teams are and how much we can ask of them when they are under the multiple stresses of quarantines, caring for themselves and their families, tight living conditions, inadequate or inaccessible healthcare options, adaptation to working from home, and last but not least the immense uncertainty of when travel and tourism will resume and in what volume and in what timespan. We are learning that our commitment to our partners in communities throughout the region will only remain as strong and reciprocal as we’ve tried to make them.

We are learning a lot, to be sure, but perhaps the most important lesson is that we are learning to be patient, to wait and to have faith, no matter how stretched that faith may be, that what we do is valuable and needs to survive this horrible, confusing, scary moment. Because while tourism and travel does have negative impacts and can be practiced in exclusive, discriminatory ways, that’s not how we do it and doesn’t have to be so and the future will demand that it be evermore committed to resilience and sustainability. 

The urge to seek out and experience something new is a universal characteristic of our species, no matter what our economic or cultural status. We want to know the other, in different ways and through different means, even if we are afraid of it or even if our own society has misled us into believing that we are somehow superior to that other. For those of us who aspire to provide responsible travel experiences, that is the whole point...we believe fiercely in the capacity of tourism to help one see the world a little bit differently and to be able to appreciate our beautiful planet in ways that reinforce the best of humanity. 

So yes, we are losing a lot right now and while the moment might lead us to believe that we are losing everything, we are not. As we go forward, let’s keep the best of what we do. And while we wait this out, while we do what we can to comprehend what is happening and support each other as we address immediate needs amidst great uncertainty, let’s indulge in practicing and preparing for, dare I say, a better future.

Foto: Kevin Floerke

Travel and tourism brings cultures and countries together, as in this meeting between Aymara and Quechua community members collaborating with regional DMCs on a project to develop community-based trekking opportunities along Qhapaq Ñan, the Great Inca Highway, between Cusco, Peru to Uyuni Salt Flats in Bolivia.

Foto: Kevin Floerke

Tourism, such as travel to the Uyuni Salt Flats in southern Bolivia, adds value to cultural and natural landscapes, value that in some cases can compete with other values such as those created by lithium mining, quinoa production for export and other activities that as currently practiced cause great harm to local communities, biodiversity and the climate.

Lo que estamos perdiendo, lo que estamos aprendiendo: reflexiones tempranas de Bolivia sobre la pandemia de COVID-19

Por Stephen Taranto, Sendas Altas | La Paz on Foot

En nuestra línea de trabajo, es un desafío escribir un titular que se presente como negativo. Al fin y al cabo, nuestra ambición es compartir los aspectos únicos, superlativos, positivos e incluso transformadores de los paisajes naturales y culturales que cubren nuestro magnífico planeta. Pero en esta nueva era de COVID-19, es difícil encontrar un resquicio de esperanza entre las nubes grises que se ciernen sobre los viajes y el turismo. Muchos de nosotros hemos trabajado tan duro durante tantos años y repentinamente todo parece estar a punto de ser llevado por los vientos de la plaga que ahora rodean el globo, vientos que solo parecen exacerbar muchos de los diversos conflictos y desigualdades que ya existían y que han empeorado en los últimos años.

Podemos perder mucho en esta nueva realidad en evolución, pero al mismo tiempo, y a pesar de lo difícil que podría ser pensar en el futuro en este momento, también podemos aprender mucho sobre nuestras debilidades y fortalezas particulares y cómo podríamos tener una oportunidad de luchar para sobrevivir. Es difícil predecir cómo en este momento, pero llegará el día en que podamos decir que los nuevos casos de coronavirus y la pérdida de vidas en comunidades indígenas y rurales, ciudades, regiones y países de todo el mundo tienen alcanzado, así como la gravedad de la pandemia están en declive.

Pensando en Bolivia y la gran región de los Andes Centrales, donde opera nuestra empresa de turismo Sendas Altas, pienso en tantas cosas que se perderán si los viajes y el turismo se ven gravemente afectados o desaparecen durante las transformaciones económicas y culturales que son inevitables en los próximos meses y años. Puede que algunos de los cambios que se vienen sean positivos ya que sería deshonesto ignorar el hecho de que el turismo puede causar daños y tener impactos negativos sobre el planeta y sus comunidades naturales y culturales.

Muchas experiencias de viaje, por ejemplo, tienen costos de energía extremadamente altos, contribuyendo al cambio climático y existen vínculos claros entre algunos tipos de turismo y el tráfico de personas y vida silvestre, entre otras prácticas perjudiciales. El exceso de turismo está causando estragos en cientos de sitios del patrimonio natural y cultural en todo el mundo y problemas como el desperdicio de alimentos y el uso sin restricciones de los plásticos son desafíos persistentes y crecientes para todos nosotros. Como profesionales del turismo responsable, entendemos y estamos preocupados por tales actividades, pero de todos modos,  nuestra experiencia demuestra que  en comparación con actividades económicas como la minería y la agricultura industrial, los impactos positivos del turismo responsable superan con creces a los negativos y nos han llevado a mejorar continuamente.

Entonces, ¿qué tenemos miedo de perder? La lista es larga. Sin turismo, perderemos las tarifas de entrada a las áreas protegidas; un trabajo digno y bien remunerado para guías, chóferes, alojamientos y restaurantes familiares, la mayoría respetuosos con el medio ambiente cuyos chefs se comprometen a usar ingredientes de origen local ... Todo esto en algunos de los paisajes biológica y culturalmente más diversos en el planeta, paisajes donde la desigualdad, la corrupción y la falta de financiamiento a menudo evitan que dichos lugares estén adecuadamente protegidos por los gobiernos locales y nacionales. Perderemos cientos, sino miles de empleos, algunos formales y otros informales, en cientos de ciudades, pueblos, aldeas y aldeas donde las comunidades locales han apostado por abrir sus hogares a viajeros de todo el mundo.

También perderemos una gran fuente de apoyo para la preservación del patrimonio cultural de los Andes y el Amazonas, los sistemas agrícolas tradicionales que trajeron al mundo la papa y la quinua, la música ancestral que eleva nuestros espíritus, los rituales ancestrales en sus formas modernas, las intrincadas artesanías y bajo todo esto el conjunto de conocimientos, identidades y culturas. Esto no quiere decir que el turismo y los viajes sean la única razón o la forma de mantener vivo el patrimonio cultural, pero ciertamente contribuye en gran medida a la sostenibilidad, a menudo frágil, de las comunidades ancestrales y sus formas de vida, especialmente si se llevan a cabo de manera responsable.

Los viajeros vienen a los Andes centrales para experimentar y participar, por un momento, de la historia viva del pueblo andino y sus luchas admirables y continuas por la justicia poscolonial; echar un vistazo y quizás aventurarse a los picos nevados de la cadena montañosa más larga del mundo; literalmente tocar, saborear y sentir la rica diversidad agrícola y gastronómica de uno de los grandes centros de domesticación de cultivos del mundo; admirar las complejas tradiciones textiles de las maestras tejedoras Aymara, Quechua y J’olka; para presenciar los bosques tropicales mega diversos y sus habitantes; para deslizarse a través de los brillantes paisajes lunares y debajo de los cielos nocturnos llenos de galaxias de los grandes Salares de Uyuni y mucho, mucho más.

El poder compartir todo eso con nuestros visitantes de formas respetuosas y sostenibles depende de relaciones horizontales y transparentes a largo plazo que no solo cruzan límites geográficos de todo tipo, sino también límites culturales y tecnológicos que pueden ser igual de difíciles de superar. En este momento, corremos el riesgo de perder el arduo trabajo de décadas de construir y mantener vastas redes de socios, todos trabajando para compartir y mostrar lo mejor de nuestra región. Mientras más tiempo esté en hibernación el turismo, más difícil será mantener esas relaciones activas y vivas, y es más probable que nuestros socios se vean obligados a hacer la transición hacia actividades alternativas.

Sí, es mucho que perder, y aquellos de nosotros convencidos de que lo que hacemos está en la primera línea de la conservación de los recursos culturales y naturales tenemos que tener en cuenta la naturaleza potencialmente efímera de nuestro trabajo. La cancelación de los viajes locales e internacionales y la mayoría de los elementos de nuestro  trabajo que no sean los virtuales, donde nos encontramos varados hoy en día, ha significado una parada casi instantánea de todo lo que hacemos, dondequiera que  lo hagamos, en cuestión de días.

Pero no podemos quedarnos sentados viendo cómo todo se desmorona, a pesar del hecho de que no volverá a la normalidad que estamos esperando. La pandemia de coronavirus no solo está causando cambios inmediatos y drásticos en la forma en que vivimos y trabajamos, sino que traerá cambios a largo plazo en la experiencia y la experiencia humana, como es, en todas partes. Y para que no olvidemos que hay muchas otras crisis que enfrenta la humanidad que han existido durante décadas, sino siglos, antes de esto y que hacen que la sugerencia de volver a cómo eran las cosas antes de que el virus se extendiera por el planeta no solo es imposible sino ofensivo de considerar.

No tenemos más remedio que reevaluar cómo vamos a definir y practicar los viajes en el futuro tanto como viajeros como aquellos que están en el terreno haciendo todo lo posible para garantizar que el turismo sea una fuente de salud, resiliencia y respeto en el mundo. Esto significa que, si las condiciones lo permiten, tenemos que aprender de este momento existencial y aplicar lo que estamos aprendiendo de manera concreta, eficiente y sostenible.

Entonces, ¿qué estamos aprendiendo? Ciertamente, depende de dónde se encuentre uno en las redes de turismo y viajes que atraviesan el planeta y la ciberesfera. Lo que un principiante o viajero de toda la vida en Berlín o Shanghai está aprendiendo es una cosa, mientras que un planificador de viajes independiente que trabaja inesperadamente desde su casa en Boise está aprendiendo otra. Las empresas especializadas en cruceros, grandes y pequeños, se enfrentan claramente a desafíos únicos en este momento, mientras que los guías de historia natural y cultural se enfrentan a sus propias lecciones. Las asociaciones comerciales, las aerolíneas, los restaurantes, los hoteles, los museos,  y demás tendrán que evaluar los impactos de la pandemia en sus medios de vida y lo que significa para ellos en el futuro.

Los pequeños y medianos operadores turísticos entrantes como el nuestro y los cientos de operaciones similares que existen y funcionan en todos los continentes son a menudo los actores que mantienen unidas las redes locales porque somos el nexo entre los viajeros y sus actividades en el terreno cuando visitan nuestras comunidades, ciudades, áreas protegidas, mercados y playas. Estamos aprendiendo mucho, rápidamente y de todos lados.

Estamos aprendiendo cuán efectiva y eficiente ha sido nuestra gestión financiera y lo que significa para nuestras empresas, nuestros empleados y nuestro futuro compartido. Estamos aprendiendo cuán fuertes, confiables y resistentes son nuestros equipos y cuánto podemos pedirles cuando están bajo el estrés múltiple de las cuarentenas, cuidándose a sí mismos y a sus familias en condiciones complicadas, las opciones de atención médica inadecuadas o inaccesibles, la adaptación al trabajo desde casa, y por último, pero no menos importante, la inmensa incertidumbre de cuándo se reanudarán los viajes y el turismo y en qué volumen y en qué intervalo de tiempo. Estamos aprendiendo que nuestro compromiso con nuestros socios en las comunidades de toda la región sólo seguirá siendo tan fuerte y recíproco como hemos intentado hacerlo.

Estamos aprendiendo mucho, sin duda, pero quizás la lección más importante es que estamos aprendiendo a ser pacientes, a esperar y tener fe, no importa cuán extendida sea esa fe, que lo que hacemos es valioso y necesita para sobrevivir este horrible, confuso y aterrador momento. Porque si bien el turismo y los viajes tienen impactos negativos y se pueden practicar de manera exclusiva y discriminatoria, no es así como lo hacemos y no tiene que ser así, y el futuro exigirá que se comprometa aún más con la resiliencia y la sostenibilidad.

La necesidad de buscar y experimentar algo nuevo es una característica universal de nuestra especie, sin importar nuestro estado económico o cultural. Queremos conocer al otro, de diferentes maneras y a través de diferentes medios, incluso si le tenemos miedo o incluso si nuestra propia sociedad nos ha engañado a creer que somos de alguna manera superiores a los demás. Para aquellos de nosotros que aspiramos a proporcionar experiencias de viaje responsables, ese es el punto ... creemos fuertemente en la capacidad del turismo para ayudar a ver el mundo un poco diferente y poder apreciar nuestro hermoso planeta de manera que refuerce lo mejor de la humanidad.

Entonces sí, estamos perdiendo mucho en este momento pero al mismo tiempo estamos aprendiendo. Y aunque el momento puede llevarnos a creer que lo estamos perdiendo todo, no lo estamos.

A medida que avanzamos, mantengamos lo mejor de lo que hacemos. Y mientras esperamos pacientemente, mientras intentamos comprender lo que está sucediendo y apoyarnos mutuamente a medida que abordamos las necesidades inmediatas en medio de una gran incertidumbre, permitámonos practicar y prepararnos, me atrevo a decir, un futuro mejor.

Photo: Kevin Floerke

Los viajes y el turismo unen culturas y países, como en esta reunión entre miembros de las comunidades Aymara y Quechua colaborando con DMC regionales en un proyecto para desarrollar oportunidades de trekking basadas en la comunidad a lo largo de Qhapaq Ñan o la Gran Carretera Inca entre Cusco, Perú y el Salar de Uyuni en Bolivia. 

Photo: Kevin Floerke

El turismo, como los viajes al Salar de Uyuni en el sur de Bolivia, agrega valor a los paisajes culturales y naturales, valor que en algunos casos puede competir con otros valores como los creados por la extracción de litio, la producción de quinua para la exportación y otras actividades que como actualmente realizadas causan un gran daño a las comunidades locales, la biodiversidad y el clima.

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